El día en que Thomas Huxley se plantó ante la Iglesia Católica

La reunión anual de la Asociación Británica para el Progreso de la Ciencia de 1860 no fue una reunión más. Hoy en día resultaría extraña la presencia de un obispo, o de cualquier otro representante de la Iglesia, en este tipo de eventos, pero en aquel momento no, y los ánimos estaban caldeados: el libro de Darwin había salido pocos meses atrás y sus ideas se respiraban en el aire, generando una alergia galopante entre los acérrimos defensores de la Iglesia Católica.

Los representes de la Fe estaban acostumbrados a quedarse con la razón y esperaban hacerlo una vez más. Darwin, para colmo, no iba a asistir al evento, ya que sufría de graves problemas nerviosos.

Finalmente, fueron algunos de sus partidarios los que acudieron a la reunión, entre ellos Thomas Huxley, quien apenas había tenido dos años de educación formal, pero que merced a su pasión por aprender llegaría a ser un eminente biólogo, presidente de varias sociedades relacionadas con la ciencia.

Una vez comenzado el debate, y en cuanto llegó su turno, el obispo Wilberforce acometió durante varios minutos contra los conceptos de la evolución de las especies y la selección natural. De acuerdo a su óptica, estas ideas eran absolutamente descabelladas, carentes de toda racionalidad.

Ante el desafío, Huxley dio la cara y replicó en defensa de la novedosa teoría, al tiempo que la atmósfera se cargaba de tensión.

Entonces llegó el momento más recordado del debate, cuando el obispo Wilberforce se puso de pie para preguntarle en tono irónico a su interlocutor:

—¿Se considera usted descendiente de mono por parte de abuelo o de abuela?

Tras los aplausos de los seguidores del obispo, y cuando cesó el murmullo general, Huxley se incorporó para dejar en claro su posición:

si alguien me pregunta si prefiero tener un miserable simio por abuelo o bien un hombre muy dotado por la naturaleza y poseedor de grandes medios de influencia y que sin embargo emplea esas facultades y esa influencia con el mero propósito de introducir el ridículo en una discusión seria, sin dudarlo un momento declaro mi preferencia por el simio.

Ante el estupor de Wilberforce fue FitzRoy quien tomó la palabra. FitzRoy, antiguo capitán del barco que llevó a Darwin por América, exhortó a los presentes a creer únicamente en las palabras sagradas de la biblia.

La reunión continuó todavía un poco más y el debate resultó improductivo. Sin embargo, el áspero cruce entre Huxley y Wilberforce habría de trascender a sus contendientes. No es para menos, porque la actitud de Huxley representó un punto de inflexión desde una perspectiva histórica, el momento en que la razón dejaba de mantener la vista baja ante la presencia omnipotente de la Fe. A partir de entonces comenzarían a mirarse cara a cara.

Así como la ciencia estará siempre en deuda con Darwin, por la enorme contribución de su teoría, no es poco lo que le debe a Huxley, quién supo plantarse con valor ante el poder desmesurado de la Iglesia.

La Fe vive allí donde la ciencia no alcanza; la ciencia respira donde puede buscar la verdad. Cada una tiene su espacio. Respeto mutuo fue, en definitiva, lo que ganó Huxley en aquel breve, pero memorable debate.

Bibliografía

Carl, S. y Druyan, A (1993). Sombras de antepasados olvidados. Editorial Planeta, Argentina.

Stone, I., (1981) El origen. Editorial Emecé, Argentina.

Jensen, J.V. (1988) Return to the Wilberforce-Huxley Debate. The British Journal for the History of Science, Vol. 21, No. 2, pp. 161- 179.

Palabras clave: ciencia, divulgación científica, Huxley

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3 thoughts on “El día en que Thomas Huxley se plantó ante la Iglesia Católica

    1. Muchas gracias Fernando, es un blog reciente pero de a poco intentaremos hacerlo crecer, tratando de aportar con esta óptica, cercana a la ciencia y la literatura. Estamos en contacto!

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